Category Archives: Noble drawings

I trawl the terahertz

Last year I’ve discovered Paddy McAloon’s re-edition of “I Trawl the Megahertz” (published as Prefab Sprout) in happenstance. I was listening to Spotify, and this beautiful instrumental piece showed up, with hesitating strings and a cold voice, which was not too dissimilar to Woodkid’s On Then and Now which I had been drawn to earlier in the season.

This gradually became my favorite album of the year (other great songs are in there, such as I’m 49.) Now that the virus is crawling and the internet functions at the Terahertz speeds, we’ve gone full circle.

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Art by Art

Back in november, I met Art McDonald, who had bee recently awarded the Nobel Prize in Physics (together with Takaaki Kajita), for its research in determining whether neutrinos have a mass or not– now we know they do, but we don’t know how much !

His big tool, the Sudbury Neutrino Observatory (SNO) has a cool name, and I asked him to draw a snowflake. He wasn’t very sure how to do it, but he had a pin’s to help him :

Art MacDonald Drawing

Art MacDonald’s drawing

That’s a great addition to my collection ! I thought Jennifer Doudna would be promoted to the list too, but… not yet!


The other day, I had the chance to stumble on Jennifer Doudna in Stanley Hall… And I asked her for a drawing !

Jennifer Doudna's drawing

Jennifer Doudna’s drawing

Jennifer Doudna is well-known for her discovery, with her postdoc Martin Jinek and Emmauelle Charpentier, of the CRISPR-Cas9 technology, that allows live gene editing.

It might not seem that crazy, but it’s a total game changer (Radiolab had a good story about it recently). The thing is that until now, to modify the genes, one had to change the germ cell and create a new living being : an already existing being could not have its DNA reprogrammed. But now, you can cure genetic diseases and target specific genes that you would like to change (I don’t know if you can change the colors of your eyes by that process, but who really cares ?)

This of course brings a lot of ethical questions that they try to tackle— I can’t help but to  imagine how terrible a biological weapon targeting a population through specific would be.

For her work, DouDNA and Charpentier were awarded the Breakthrough Prize in Life Science, a prestigious prize put together by Yuri Milner and others. She will probably be promoted to my Nobel Prize list soon:)

edit November 10th :

No Nobel Prize this year, but another Breakthrough prize, from optogenetics !
Watch the related Breakthrough Symposium talks
And another piece in the New Yor Times : the CRISPR quandary.

A cool atom

Hi peeps,

Today, I had the chance to be there for a talk given by Steven Chu.
It was a strange talk, with two topics : superresolution imaging and climate change.
I didn’t really get the picture, but I made one :

Steven Chu and George Smoot

Two Nobel Prize winners in the same frame (Chu and Smoot), taken from an handheld smartphone.
And the lab director, Paul Alivisatos

As usual, I’ve asked him a for a drawing.
Since he did a lot of work on laser cooling, I asked him for a “cool atom” :


Steven Chu’s and Paul Alivisatos’s drawings

Since Paul Alivisatos was around, I also asked him for a contribution.
I thought a quantum dot would do the work !

check-out the other drawings I’ve collected here !

Strawberry fields forever

Today, I was lucky enough to go to the screening of “How I Came to Hate Maths” in Berkeley, where I had the occasion to ask Jean-Pierre Bourguigon and Cedric Villani for a drawing.

Here’s what came out of it.

First, I asked Cedric for a drawing of a spider in a truck, for he his well known for his work on optimal transport, and because he has the habit of wearing a spider broach. He added his signature, a marsupilami– not bad for a Fields medal recipient !

Then, I asked Jean-Pierre to draw me a spectrum, since it is, to me, what relates physics and mathematics the most

A spectrum, by Jean-Pierre Bourguigon and a spider in a truck by Cedric Villani

A spectrum, by Jean-Pierre Bourguigon and a spider in a truck by Cedric Villani

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Two new Nobel drawings ! (… and uncharted drawings)

I’ve been working at the Lawrence Berkeley National Lab for a year now, and I wanted to get drawings from the two Nobel prizes that are still active in the lab : George Smoot (N2006) and Saul Perlmutter (N2011).

They both proved very difficult to find, since they are often travelling. But today, the day before Thanksgiving, I was particularly in luck : I spotted these two guys at the cafeteria !

The time I came back to my office to grab my notebook, Saul Perlmutter was gone, but George Smoot was still here !
I asked him to draw me a picture of the Cosmic Microwave Background. Here’s the result :

Smoot's drawing

Smoot’s drawing

However, Saul Perlmutter had left. But… I knew where his office was. I went there; we talked a little bit.
A little earlier on, my friend Josquin told me that I would rather ask him a picture of a Supernova, probably easier to draw that the idea of universe expansion. Saul told me that this picture wouldn’t be personal, since his mind has been infused by the commonly accepted picture, and proposed to draw me a chart of the accelerating universe :

Perlmutter's drawing

Perlmutter’s drawing

There we go ! (You can check my collection of noble drawings here)

Last month, I had the occasion to attend Uncharted, advertised as the local SXSW, thanks to a scholarship.

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Artists and Nobels

When I read “Thinking, Fast and Slow by Daniel Kahneman (that I mentionned in this post), he mentioned the existence of, maintained by John Brockman, and the fact the he (DK) was asked by the latter to give his favorite equation.

It turns out that John Brockman has many wonderful connections and asked that same question to a whole bunch of great scientists.

Brockman’s self formula

Together with the Serpentine gallery, they curated the collection “What is your formula ».
This is astonishingly similar to what I try to do with the drawings I get when I encounter a Nobel prize, except that I actually get drawings, instead of formulas (and I’m almost sure my list is bigger than his !).

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Bruce Alberts’s drawing

Yesterday, I went to a talk given at LBNL by Bruce Alberts on “Science and World’s Future“.

It was an interesting retrospective of the work done by Bruce Alberts all along his career, focused on public outreach (for those who do not know, he was the Editor-in-Chief of Science journal, the president of the US National Academy of Science for 12 years and the author of the bible in Molecular Cell Biology).

He explained his efforts in introducing “critical thinking” education in US schools, and gave some examples which I found very interesting, since I interested in science public outreach myself
–Eh, you know what ? I’m a tour guide for LBNL now !

Bruce Alberts's drawing

Bruce Alberts’s drawing

He was a obviously a good candidate for a drawing ! He is not a Nobel prize himself, but he was definitely a Nobel prize maker…
I’ve asked him to draw me a torch, since he ended his talk with a quote of Louis Pasteur :

Science knows no country, because knowledge belongs to humanity, and is the torch which illuminates the world.

It’s fun the he also quotes Pasteur, like Richard Hamming who quoted the pseudo-Randian :

Chance favors only the prepared mind.

Now that in Berkeley, I really need to get a drawing from George Smoot (building 50-5007, he was in the thesis committee of a friend of mine), Saul Perlmutter (building 50-5038; his daughter is the friend a of colleague;-) , the previous director of the lab and former Secretary of Energy Steven Chu, the current director of the lab Paul Alivisatos (a Nobel-Prize-to-be ?), and maybe catch-up with Charles Townes, who’s old an often seen at the church in Berkeley, who was the first person I ever asked to draw me something and the only person who ever refused….


Serge Haroche won the Nobel Prize !

+1 in my Nobel Prize Drawings Collection !

Serge Haroche's – met in Paris, 2010

Nobles desseins

Lors de l’événement “Les 50 ans du laser dans la ville lumière” qui se tenait durant l’été 2010 au Louvre, il y avait un grand nombre d’orateurs très prestigieux.

Je me suis souvenu d’un livre lu il y a tant d’années, “Le petit prince”, et de la demande que ce dernier avait formulée à l’auteur, “Dessine-moi un mouton”. Aussi décidai-je de réclamer un dessin à ces géants sur les épaules desquels je tente de me percher.

Je commençai par la star de l’évènement, Charles Hard Townes (95 ans), l’inventeur du maser et incidemment inspirateur du laser, prix Nobel en 1964. J’essuyai un refus, ce qui devait certainement dénoter l’absence de théologie et de géométrie de ce dernier. Ou peut-être bien parce que lui demander de dessiner un maser, en lieu et place d’un laser, le vexai.

Dessin d’un laser par Ms Maiman, et page blanche laissée par C.H Townes

Un peu plus tard, au bord du lac de l’Ecole Polytechnique, je demandai à Ms. Maiman, veuve de Theodore Maiman, le stalker qui réussi pour la première fois à générer un flash laser. Celle-ci semblait très heureuse d’être là, à célébrer la mémoire de feu son mari.

Parmi les invités était également présent Nicolaas Bloembergen (prix Nobel 1981 pour ses travaux sur la spectroscopie laser), pionnier de l’optique non-linéaire, dont la mise en œuvre requiert l’emploi de laser. C’est un jeune homme (90 ans) très jovial, dont la passion pour la physique éblouissait ceux qui l’entouraient.

Toujours dans le domaine de la spectroscopie par laser, et des gars très sympa, Ahmed Zewail (65 ans, prix Nobel pour ses travaux sur la chimie femtoseconde) me fit le dessin d’une molécule, très inspiré par le dripping de Pollock.

Dessins d’une molécule par A. Zewail et d’un processus SHG par N. Bloembergen

Encore un peu plus tard, Serge Haroche (médaille d’or CNRS 2009) fit un exposé sur l’électrodynamique quantique en cavité. Son exposé était plutôt bien, faisant même apparaître un dessin de D. Hofstadter issu du GEB, ce qui n’était pour me déplaire, d’autant que le monsieur semble bien apprécier R. Feynman. Cependant, j’avais vu un présentation sur un sujet similaire par son collègue Jean-Miche Raimond qui m’avait passionné, autant que son cours d’électromagnétisme et relativité. Serge semblait un peu réticent à l’idée de me dessiner un chat quantique, méfiant comme un français des fins auxquelles j’allais l’employer. Après lui avoir expliqué que je n’était pas un pervers déviant, il s’exécuta !

Avec ce dessin en poche, j’allai voir son collègue du LKB, Claude Cohen-Tannoudji (prix Nobel 1997 pour ses travaux sur le piégeage des atomes froids), auteur d’un célèbre manuel de mécanique quantique. Je n’eus guère le temps de lui expliquer le concept que je développais, et il a dû croire que j’étais un groupie pour me laisser un vulgaire autographe (ou bien était-ce parce qu’il ne se souvenait plus de l’équation de Schrödinger…)

Dessin d’un chat quantique par S. Haroche et autographe de CCT

Je continuais de tourner lors des pauses, frayant mon chemin à travers des hordes de scientifiques s’auto-congratulant de la réussite de leurs travaux. J’atteignais Herbert Kroemer (82 ans, prix Nobel 2000 pour ses travaux sur les hétéro-structures, très utiles pour les communications optiques), qui trouva très amusant cette idée avec laquelle je jouais.

Dans la foulée, je croisais Juris Upatnieks, un des inventeurs de l’hologramme, avec qui je discutai un temps, me remémorant mes activités de TIPE sur l’interférométrie holographique.

Dessin d’un montage d’holographie par J. Upatnieks et d’un diagramme de bande par H. Kroemer

Je croisais de temps en temps Sébastien Bigo, chercheur au Alcatel-Lucent Bell Labs, que j’avais eu comme professeur de communications otiques et qui nous parlait des records de taux de transmission qu’il passait son temps à battre. J’ai pour lui beaucoup de considération, et un peu honte (mais pas de regret) d’avoir décliné son offre de stage pour aller à Singapour.

Sur la même page de carnet, je réservais de la place pour Alain Aspect (médaille d’Or du CNRS 2005, prix Wolf 2010 et, de l’avis de beaucoup, futur prix Nobel), un des papes de l’optique quantique, qui a notamment travaillé sur le paradoxe EPR, la violation des inégalités de Bell et le choix retardé de Wheeler. Ses expériences très physiques posent des questions très philosophiques sur la signification de la physique quantique, et laisse encore la place à l’imagination dans une science dont certain pense qu’on a fait le tour. Après l’avoir alpagué, je lui posai un question sur un problème qui me sciait les neurones : combien de temps reste un photon unique dans une cavité, un réseau de Bragg par exemple. Il me répondit, un  peu énervé “il n’y la pas de mystère, patati inverse de la finesse, patata”. Il doit être habitué à ce qu’on lui soumette des paradoxes, tandis que je ne cherchait qu’un simple réponse… Malgré cela, il me dessina quand même une équation!

dessin d’une boucle de communication optique par S. Bigo et équation dite “du chat de Schrödinger” par A. Aspect

Tandis que les heures passaient, je croisait encore et toujours plus de monde. J’avais vu une conférence d’Emmanuel Desurvire à l’Ecole Polytechnique qui traitait des amplificateurs optique à fibres dopées Erbium (EDFA), et que j’avais trouvé très intéressante. Il apparaissait que ses travaux ont permis à Internet d’être ce qu’il est à l’heure actuelle (ce qui me permet de poster des images de bonne résolution sans que votre modem ne peine trop). J’avais aussi beaucoup apprécié sa passion pour ce qu’il faisait, et son côté bringue-zingue sérieux. Il m’avait donné l’adresse d’un site sur lequel on peut trouver de très jolis cadeaux de nature scientifique (si vous ne savez pas quoi m’offrir…). J’appris à l’occasion qu’il avait été le directeur de thèse de Sébastien Bigo : que le monde est petit !

Puisqu’il s’agissait de fibres optiques, je me décidait à aller voir Charles K. Kao (prix Nobel 2010 pour ses travaux sur les fibres optiques). Bien qu’il s’agissait d’un des plus jeunes prix Nobel présent (77 ans), ce monsieur est malheureusement atteint de la maladie d’Alzheimer, et ne compris pas où je voulais en venir. Sa femme l’aida, j’en ai un peu honte, à me dessiner des idéogrammes, dont j’ignore la signification (je crois que c’est sa signature)

signature de C.K Kao et dessin d’un système d’amplifacation optique par E. Desurvire

Ainsi se terminait ma quête artistique!

J’ai beaucoup apprécié l’évnènement, et discuter (certes très brièvement) avec tant de personnes éminentes m’a appris une chose : les meilleurs scientifiques sont avant tout ceux qui aiment la science du fond de leur cœur.

Moi, j’aime la science du fond de mon coeur, mais je ne suis pas sûr que cela suffise !